研究称巨型恐龙可能是由微型食虫动物进化而来的

来自:cnBeta 2020-07-13

由美国自然历史博物馆相关的科学家领导的研究表明,恐龙时代的巨型爬行动物是一个体型非常小的祖先的后代,揭示了恐龙和飞行翼龙的特征是如何进化的。大约 2.37 亿年前,在中三叠纪时期,一种 4 英寸高(10 厘米)的食虫爬行动物生活在现在马达加斯加的原始丛林中。这种动物被称为 Kongonaphon kely,属于鸟颈类主龙 ( Ornithodira ) 的演化分支,而 Ornithodira 包括恐龙和翼龙的最近共同祖先。

1998 年,美国博物馆的弗里克哺乳动物化石馆长约翰 - 弗林领导的研究小组发现了第一批 Kongonaphon 化石。直到最近,这样的小型爬行动物还被认为是异类,恐龙的祖先与祖龙动物群的体型相近,而这些后来随着更熟悉的恐龙的进化而成长为巨大的体型。然而,随着更多化石的发现和分析,弗林说,另一幅画面出现了。

" 这个位于马达加斯加西南部的化石遗址,来自全球鲜为人知的时间区间,出产了一些惊人的化石,而这个小小的标本就杂乱无章地出现在我们多年来从该遗址收集的数百个标本中," 弗林说。" 在我们能够专注于这些骨头之前,我们花了一些时间,但一旦我们这样做,很明显我们有一些独特的东西,值得仔细观察。这是一个很好的案例,说明为什么野外发现 -- 结合现代技术来分析回收的化石 -- 仍然如此重要。"

这项分析的一部分涉及对 Kongonaphon 牙齿磨损的研究,这表明它吃昆虫。这种饮食习惯的转变会使它的祖先小型化,但也增加了它的生存机会,因为它填补了肉食性近亲没有利用的生态位。此外,这样小的身体会有一个非常大的表面与体积比,这意味着它们会很快变冷,由于中三叠纪晚期是一个气候极端的时期,这表明它们发展了许多恐龙和翼龙身上发现的模糊皮肤覆盖物,后来演变成羽毛。

" 发现这种恐龙和翼龙的小体型近亲,强调了马达加斯加的化石记录对于改善其他地方知之甚少的时代的脊椎动物历史知识的重要性," 马达加斯加塔那那利佛大学的项目联合负责人 Lovasoa Ranivoharimanana 说。" 这样的发现有助于马达加斯加和世界各地的人们更好地欣赏我国岩石中保存的古代生命的特殊记录。"

这项研究发表在《美国国家科学院院刊》上。